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건강·웰빙

[건강] 잠 못드는 밤, 성큼 다가오는 치매 그림자

알츠하이머 유발하는 노폐물
깊은 잠 자야 뇌 밖으로 배출
수면질환 방치땐 치매가능성↑

기사입력 2019.04.03 04:01:03

[사진 출처 = 게티이미지뱅크]
현재 우리나라 치매 인구는 75만여 명으로, 노인인구가 점차 늘면서 2030년이 되면 약 136만명이 치매 환자가 될 것으로 예상된다. 치매 원인 중 하나인 알츠하이머병은 전체 치매 중 50~60%를 차지한다. 알츠하이머병은 뇌 속에 있는 베타아밀로이드(beta-amyloid)라는 작은 단백질이 과도하게 만들어져 뇌에 침착되면서 뇌세포가 손상되는 것인데, 이로 인해 뇌세포 골격이 파괴되면서 치매로 이어진다. 최근 연구에 따르면 깊은 수면이 치매 단백질인 베타아밀로이드 농도에 영향을 미치는 것으로 나타났다.

알츠하이머병은 베타아밀로이드에 의해 발생하므로 베타아밀로이드를 몸속에서 배출하는 것이 중요하다. 신원철 강동경희대병원 수면센터 신경과 교수는 "깊은 잠을 잘 때 뇌의 글림파틱 시스템이 뇌 동맥의 박동과 혈류의 힘으로 뇌 속에 축적된 노폐물을 정맥으로 밀어 뇌 밖으로 배출한다"며 "깊은 잠을 자는 것이 치매 예방에 도움이 될 수 있다"고 말했다. 실제로 미국 휘턴대 연구팀이 2017년 발표한 연구 결과에 따르면 516명을 대상으로 3년간 추적 관찰했더니 수면호흡장애가 있는 그룹이 수면호흡장애가 없는 그룹보다 베타아밀로이드 수치가 더 많고 증가 속도도 빠르게 나타났다.

치매 단백질은 증상이 시작되기 5~7년 전부터 응집 덩어리가 뇌에 축적된다. 그렇기 때문에 당장 증상이 없어도 수면장애로 인해 깊은 잠에 들지 못하는 사람은 치매 단백질이 쌓이고 있을 수 있다.

신 교수는 "코골이가 심한 사람은 하루 100회 이상 수면호흡장애가 발생할 수 있다"면서 "수면호흡장애는 인지기능 저하를 유발할 수 있고 최근에는 수면호흡장애가 알츠하이머병 사전 증상으로 볼 수 있다는 가설도 제기된다"며 수면장애가 있는 사람은 진료를 받아볼 것을 당부했다.

수면장애는 △밤에 잠을 자도 피곤하거나 △자고 일어나서 뒷골이 당기고 △기억력·판단력·집중력이 저하되는 증상이 있다면 의심해볼 수 있다. 수면장애는 질환을 스스로 파악하기 어려워 수면다원검사를 통해 정확하게 수면 패턴과 상태를 검사해보는 것이 좋다. 수면다원검사는 기존에 보험이 적용되지 않아 진료비가 부담됐지만 2018년 7월부터 코골이, 수면무호흡증 등 수면질환과 연관돼 검사받는다면 보험이 적용되어 환자 부담이 줄었다. 치매 단백질로 손상된 뇌세포는 되돌리기 어렵기 때문에 치매는 숙면과 생활습관 개선을 통해 몸을 건강하게 만들어 예방하는 것이 최선이다.

[이병문 의료전문기자]
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