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[Cover Story] 황사·미세먼지에 무방비…안구건조증 `주의보`

제때 치료 안하면 만성화
美FDA·식약처 인증 검사 `인플라마드라이` 국내 첫선

기사입력 2018.05.16 04:08:01  |  최종수정 2018.05.21 10:11:28
황사는 다소 누그러졌지만 미세먼지는 여전히 기승을 부리고 있다. 몇 시간 동안 자동차를 밖에 세워두면 세차를 해야 할 정도로 미세먼지가 수북이 쌓인다. 미세먼지는 우리 인체의 다양한 부위에 악영향을 미치는데, 특히 코와 목 같은 호흡기 건강에 치명적이어서 외출 때 마스크 착용은 이제 필수가 됐다. 그러나 아무리 마스크를 쓰고 주의해도 놓치는 부위가 있다. 바로 얼굴에서 유일하게 노출되는 부위, 즉 눈이다.

대기 중 미세먼지 농도가 높은 날 외출을 하면 눈이 뻑뻑하거나 매우 피로한 느낌이 드는 이유가 바로 여기에 있다. 오랜 시간 미세먼지에 눈이 노출되면 출혈 및 부종 증상이 나타난다. 심한 경우 알레르기성 결막염이 발생하기도 한다. 게다가 건조한 봄 날씨는 안구건조증을 악화시켜 눈은 쉽게 상처를 입게 된다. 이처럼 반복적인 미세먼지 노출에 의한 대표적인 안질환은 만성적인 염증성 안구건조증, 알레르기성 각결막염, 독성 각결막염 등이다.

안구 표면은 점액층, 수분층, 기름층으로 나뉘어 있다. 점액층은 각막 및 결막을 덮어 눈물막이 눈 표면에 고정되게 하는 역할을 한다. 수분층은 눈을 적셔 편안하게 하고 염증 유발 물질을 차단하며 기름층은 수성층의 수분 증발을 예방한다. 만일 이들 중 하나라도 문제가 발생하면 눈물 분비 구조를 불안정하게 해 안구건조증을 일으킨다.

안구건조증이 발병하면 눈시림 증상과 이물감, 눈에서 콕콕 쑤시는 느낌, 눈이 쉽게 피로해지는 증상 등이 나타날 수 있다. 심한 경우 두통이나 눈 충혈 증상을 보이기도 한다. 건강보험심사평가원에 따르면 안구건조증 환자는 2010년 186만명에서 2016년 225만명으로 급증했다.

차흥원 서울아산병원 안과 교수는 "안구건조증은 초기에 치료하지 않으면 만성 안구건조증으로 악화될 수 있고, 각막에 미세한 상처가 반복되거나 각막이 뿌옇게 흐려지면서 심각한 각막궤양에 이를 수 있어 적극적인 관리와 예방이 필요하다"고 조언한다.

안구건조증 및 각종 염증질환의 치료는 정확한 검사가 가장 중요하다. 그동안 안구건조증의 염증 진단은 눈물 생성량 검사, 눈물층 안전성 검사, 각막 상피세포 상태 파악을 위한 염색술 등 여러 가지가 있다. 그러나 검사가 다분히 주관적이고 민감도가 낮아 정확한 진단을 내리는 데 한계가 있었다. 이 때문에 올바르지 않은 점안제를 넣거나 치료 시기를 놓치는 경우가 많았다. 이와 관련해 최근 미국 식품의약국(FDA), 유럽 CE, 국내 식품의약품안전처(MFDS) 인증을 받은 `인플라마드라이(InflammaDry)`라는 간편한 진단법이 국내에 선보여 주목받고 있다. 인플라마드라이는 검결막(아래 눈꺼풀 안쪽)에서 소량의 눈물 샘플을 채취한 후 염증 생체 표지자인 단백분해효소(MMP-9·Matrix Metalloproteinases-9) 농도를 측정해 임신 진단처럼 10분 안에 염증성 안구건조증 여부를 객관적으로 확인할 수 있다.

주천기 서울성모병원 안과 교수는 "MMP-9 검사(인플라마드라이 검사)로 염증 유무를 정확하게 진단하고 그에 맞는 치료 방법을 보다 정확하게 제시할 수 있게 됐다"고 말했다. 정태영 삼성서울병원 안과 교수는 "MMP-9 검사는 염증이 동반된 안구건조증 환자의 상태를 빠르고 정확하게 진단할 수 있다는 게 가장 큰 장점"이라고 강조했다. 김미금 서울대병원 안과 교수는 "염증성 안구건조증의 치료는 무엇보다도 정확한 치료제를 사용해 꾸준한 치료가 필요한 질병"이라며 "MMP-9 검사는 환자를 체계적으로 관리하고 치료 결과를 객관적으로 보여줄 수 있어 좋다"고 평가했다.

[이병문 의료전문기자]
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