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질병의 근원 염증 억제…신이 내린 씨앗 `블랙커민시드`

기사입력 2017.08.09 04:12:02
염증은 우리 몸이 외부 자극으로부터 스스로를 보호하기 위해 발생시키는 자연스러운 현상이다. 각종 바이러스와 세균, 독성물질뿐만 아니라 나쁜 식습관과 스트레스도 염증을 유발할 수 있다. 유해물질들이 우리 몸에 침입하면 면역세포인 T세포, B세포, 대식세포 등의 방어 작용으로 염증 반응이 나타나게 된다.

몸 컨디션이 좋거나 침입물질이 적을 때는 염증이 정상적으로 회복되지만 그렇지 않을 경우엔 염증성 단백질이 생성·축적된 후 우리 몸 곳곳으로 퍼져나간다. 이는 아토피 크론병 치주염 피부염 관절염 췌장염 위염 같은 염증성 질환은 물론 당뇨병 고혈압 심혈관계 질환 등의 위험을 높일 수 있다. 만성적 염증 덩어리는 암으로 발전하기도 한다.

최근 슈퍼푸드 열풍에 힘입어 천연 항염제 기능을 하는 `블랙커민시드(Black cumin seed)`가 주목받고 있다. 블랙커민시드는 지중해 연안에서 자라는 1년생 풀 흑종초(Nigella sativa)의 작은 씨앗이다. 히포크라테스와 클레오파트라는 건강과 미용을 위해 블랙커민시드를 즐겨 사용했다고 전해지며 고대 이집트와 중동에서는 감염 감기 치통 편두통 등을 고치는 `만병통치약`으로 통했다. 기독교 성경에서는 블랙커민시드에 대해 `밀보다 더 가치가 있으므로 귀하게 취급하라`고 했으며 이슬람 경전 하디스에서도 `죽음 빼고 모든 질병을 치료할 수 있는 명약`으로 소개했다.

블랙커민시드가 항염효과를 내는 것은 `티모퀴논`이라는 성분 때문이다. 티모퀴논은 블랙커민시드에서 추출한 오일에 함유된 성분으로 체내에서 염증성 화학물질인 사이토카인(신체의 방어체계를 제어하고 자극하는 신호물질로 사용되는 당단백질)을 제거하는 데 도움이 된다. 블랙커민시드의 항염효과는 다양한 연구를 통해 입증됐다. 2011년 `식물요법연구`에 실린 `류머티즘 관절염 환자에서의 블랙커민시드의 효과`에 따르면 30~54세 류머티즘 관절염 환자 40명에게 블랙커민시드를 한 달간 매일 1g씩 투여한 결과 류머티즘 관절염의 지표인 ACR20과 EULAR가 각각 42.5%, 30% 감소한 것으로 나타났다.

2008년 미국암연구학회에서는 `티모퀴논이 암세포를 억제하는 항암물질`이라는 연구 결과가 발표되기도 했다. 미국 킴멜암센터 연구진에 따르면 인간의 췌장암 세포주에 티모퀴논을 주입한 결과, 암세포의 약 80%가 사멸했다. 또 췌장암 동물실험에서는 종양 크기가 67% 감소했다. 해당 연구진은 "티모퀴논은 염증을 완화시킴으로써 췌장암 발병을 예방하는 효과가 있다"고 말했다. 선행연구에서도 블랙커민시드 성분이 전립선암과 대장암에 항암효과가 있으며 항산화작용과 항염작용을 하는 것으로도 밝혀졌다.

블랙커민시드에는 티모퀴논 외에도 단백질 비타민B1 칼슘 철분 등 다양한 영양소가 풍부하게 함유돼 있다. 오메가3와 올레산, 리놀렌산 등 불포화지방산도 함유됐다. 불포화지방산은 혈중 지방을 줄이고 체내 인슐린 수치를 조절한다. 혈당 올라가는 속도를 늦추고 당뇨병 관리에 도움을 준다.

최근에도 연구가 활발히 진행되고 있다. 현재까지 발표된 블랙커민시드 관련 연구논문은 940여 건으로 다른 씨앗류인 치아시드(140여 건), 햄프시드(250여 건)에 비해 월등히 많은 수치다. 1985년 세계보건기구(WHO)는 블랙커민시드에 대해 `상부 호흡기질환 치료에 효과적`이라고 밝혔으며 독성식물 데이터베이스에는 `브롬산칼륨(KBrO3)으로 유도된 발암 초기에 개선효과가 있다`는 자료가 등재됐다. 블랙커민시드는 하루 1g 정도 미량 섭취하는 것이 적절하다. 티모퀴논 성분은 휘발성으로 공기 중에 쉽게 산화되므로 일반적인 오일 형태보다는 캡슐 형태로 먹는 것이 안정적이다. 최근에는 캡슐로 블랙커민시드오일을 쉽고 간편하게 섭취할 수 있는 제품도 선보이고 있다.

[김혜순 기자]
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